Waarom kent Afrika zo weinig coronadoden?

De coronapandemie in Afrika was niet zo ernstig als werd gevreesd. Onderzoekers proberen nu te begrijpen waarom. De jonge bevolking is één reden, de rest is nog steeds een mysterie

De coronaprognoses voor Afrika waren aan het begin van de pandemie catastrofaal: snelle verspreiding, instortende gezondheidssystemen, honderdduizenden doden werden voorspeld. Maar zes maanden later is het duidelijk dat het continent epidemiologisch gezien niet zo hard werd getroffen als gevreesd. "Afrika had zijn eigen pandemie", zei Mark Woolhouse van Edinburgh University onlangs. De jonge bevolking is hierin een belangrijke factor - maar experts zijn nog steeds in verwarring over een aantal andere redenen waarom Afrika tot nu toe aan het allerergste is ontsnapt.

Het continent heeft tot dusver ongeveer 1,48 miljoen gevallen van Covid-19 geregistreerd. Omdat veel landen nog steeds niet genoeg testen, is het aantal niet-gemelde gevallen waarschijnlijk erg hoog. Hoe hoog, sommige antilichaamonderzoeken geven aanwijzingen: Wetenschappers in een onderzoek in Kenia schatten dat ongeveer 1,6 miljoen Kenianen corona-antilichamen hadden - in tegenstelling tot de ongeveer 39.000 coronagevallen die het land officieel heeft geregistreerd.

Lager sterftecijfer door jonge bevolking

Waarom heeft Afrika dan een relatief laag sterftecijfer met ongeveer 36.200 Covid-sterfgevallen? Politici en onderzoekers geven toe dat veel sterfgevallen niet worden gediagnosticeerd of niet worden geregistreerd. Maar als het aantal onverklaarbare sterfgevallen erg groot zou zijn, zou je dat merken, zegt patholoog Anne Barasa van de Universiteit van Nairobi. In Kenia bijvoorbeeld "zijn er geen meldingen van meer doden en hebben gemeenschappen dit ook niet gemeld".

Onderzoekers zijn het erover eens: de leeftijd van de mensen in Afrika speelt een grote rol. "In de meeste Afrikaanse landen is slechts ongeveer drie procent van de bevolking ouder dan 65 jaar", legt Matshidiso Moeti, Afrika-directeur van de Wereldgezondheidsorganisatie (WHO) uit. In Duitsland is dat ongeveer 18 procent. Inmiddels is bekend dat met name ouderen overlijden aan Covid-19. Volgens Barasa komt dit onder meer doordat ziektes als diabetes toenemen met de leeftijd en het immuunsysteem zwakker wordt.

Maar dat is geen voldoende verklaring. Wetenschappers van de Universiteit van Dakar (Senegal) en de Universiteit van Leiden (Nederland) hebben berekend dat op basis van demografische gegevens het sterftecijfer in Afrika vier keer zo laag zou moeten zijn als in Europa of de VS - niet veertig keer zo laag als in Europa.

Genetica, leefomstandigheden en het immuunsysteem als factoren

Onderzoekers ontdekken steeds vaker dat genetische verschillen een factor zijn. Volgens een studie in het vakblad "Nature" is er een mogelijk verband tussen het oude Neanderthaler erfgoed in onze genetische samenstelling en ernstige kuren met Covid-19. Mensen met deze genvariant hebben dus een grotere kans om bij een coronabesmetting kunstmatig beademd te moeten worden. Deze genvariant wordt vaak aangetroffen bij mensen in Zuid-Azië en Europa, maar komt in Afrika nauwelijks voor. Genetica kan echter ook niet doorslaggevend zijn.

De leefomstandigheden in Afrika spelen zeker een rol. "Het virus wordt niet gemakkelijk naar buiten overgedragen", zegt Francisca Mutapi van de Universiteit van Edinburgh. En in Afrika brengt een groot deel van de bevolking tijd buiten door. Bovendien is Afrika veel minder verbonden en zijn mensen niet zo mobiel als in Europa, waardoor het virus zich minder gemakkelijk verspreidt.

Voor de parasitoloog Maria Yazdanbakhsh is het immuunsysteem cruciaal - en hoe het wordt beïnvloed door de omgeving. “Ik denk dat we daar de sleutel zullen vinden”, zegt de hoogleraar van de Universiteit Leiden. Omdat mensen in Afrika worden blootgesteld aan totaal andere micro-organismen en parasieten dan in Europa of de VS, en deze zouden het immuunsysteem fundamenteel veranderen.

De viroloog Christian Drosten zei ook in een onlangs gepubliceerd interview van de World Health Summit dat worminfecties bijvoorbeeld "universeel wijdverspreid" zijn in Afrikaanse landen en het immuunsysteem aantasten. "We weten niet precies wat het effect is op deze specifieke Covid-19-virusziekte, maar het zou een verklaring kunnen zijn."

Om de pandemie beter te begrijpen, moedigt Yazdanbakhsh onderzoekers aan om hun aandacht op Afrika te richten. Omdat het proces daar anders is, kun je veel leren. "Afrika is een inspiratiebron."