Therapist Pet: hoe het gezonder maakt

Strelen als medicijn: het zijn vrienden, troosters, soms zelfs therapeuten. Drie mensen vertellen waarom de relatie met hun trouwe viervoeter zo waardevol is - en zo gezond

Tien jaar geleden kreeg Elisabeth M. voor haar verjaardag een knuffelhond van haar man. Ze wist niet hoe belangrijk het cadeau voor haar zou zijn. Het knuffeldier was slechts een vervanging voor het eigenlijke cadeau: de terriërhond Dina. Een paar jaar later werd de echtgenoot van Elisabeth M. ingehaald door een kanker waarvan men dacht dat deze was overwonnen. Gedurende deze tijd was het kleine teefje een steun voor hen beiden. Toen de strijd tegen kanker was verloren, was het dier een grote troost voor de gepensioneerde. "We zijn een team", zegt ze.

Echte vrienden kunnen worden herkend in tijden van nood, zeggen ze. Elisabeth M., 70, heeft een aantal mensen die ze vandaag kent en die ze terecht vrienden kan noemen. Maar een vriendin is bijzonder dicht bij haar: Dina. Ze stond haar bij in een van de moeilijkste tijden van haar leven, dag en nacht. Gedurende de negen maanden dat Elisabeth M. voor haar man zorgde, die kanker had en 24 uur per dag dienst had, was de terriër een trooster voor hen beiden.

Later, toen Dina's meester niet terugkeerde na de laatste reis naar de kliniek, bracht ze leven in het eenzame appartement. "Je bent mijn beste", zegt Elisabeth M. en streelt Dina liefdevol. Ze kijkt haar met knoopogen aan, draait haar hoofd om.

De meester herkende het

Hoe lang het geleden is dat de mens niet alleen zijn eigen soort als metgezellen koos, tast in het duister. Honden hielpen 40.000 jaar geleden met jagen en katten hielden huizen muizenvrij in het oude Egypte. Maar dieren zijn altijd meer geweest, zoals oude verhalen vertellen. Bijvoorbeeld dat van Odysseus. Wanneer hij, zoals de Griekse dichter Homerus beschrijft, na twintig jaar rondzwerven in zijn vaderland aankomt, herkent slechts één persoon hem: zijn hond Argos. Oud en ziek, hij ligt op de mesthoop, begroet zijn meester nog een keer zwaaiend. Dan sterft hij. En Odysseus, de held van Troje, huilt.

Ook al is de relatie tussen mensen en de dieren die ze als huisgenoot kiezen, waarschijnlijk nog nooit zo hecht geweest als nu: de band is oud. En soms is het zelfs nog dichterbij dan tussen mensen. Maar waarom?

Fijn gevoel voor de ander

Dit is de vraag die Dr. Katharina Ameli, sociaal wetenschapper aan de Justus Liebig Universiteit in Giessen, al meer dan tien jaar. Vooral in haar werk met dementiepatiënten heeft ze gezien dat dieren vaak nog toegang kunnen vinden als mensen dat niet meer kunnen. Bijvoorbeeld met de oude vrouw in een rolstoel die geen woord sprak. In contact met Ameli's therapeutische bezoekende hond, Enzo, begon ze weer te praten. 'Een dier accepteert je zoals je bent', probeert de onderzoeker de bijzondere relatie uit te leggen. Het oordeelt niet, het geeft onvoorwaardelijk zijn genegenheid.

Dina heeft ook een goed idee van hoe haar minnares eruitziet. Als Elisabeth M. het haar vertelt, kijkt het kreng haar aandachtig aan. "Dina en ik vormen een sterk team." De eerste keer nadat de man van Elisabeth M. kankermetastasen in de wervelkolom had gevonden, wilde hij geen bezoek. Alleen Dina was altijd welkom, lag op zijn buik en ontspande zich op zijn rug. "Je bent mijn lieve hond," zei hij met een glimlach. Tijdens de wandeling samen hielp het teefje Elisabeth M. even kort adem te halen. 'Je hoofd helder maken. Dat was zo belangrijk', zegt ze.

Ontspanning met dierentherapeuten

Het feit dat Dina op haar wachtte nadat de strijd van haar man stilletjes en zonder een laatste beroering was geëindigd, gaf Elisabeth M. kracht. Als ze 's nachts haar ademhaling in de mand naast het bed hoort, kalmeert ze vandaag nog steeds. Zelfs als ze de teef moet aanstoten. Omdat Dina snurkt.

Dieren - motivatie voor het leven

Ze blijft graag een beetje achter tijdens een wandeling en houdt haar teampartner altijd in de gaten. 'Vooruit, slaappilje,' roept ze. En Dina is bezig met een inhaalslag. "Zonder haar zou ik vaak helemaal alleen zijn", zegt Elisabeth M. "Dit is hoe ik aan lichaamsbeweging doe, er zijn constante gesprekken. Het is zo goed."

Wat Elisabeth M. beschrijft, is niet alleen een gevoel dat veel eigenaren van gezelschapsdieren melden. Onderzoekers hebben de effecten van onze gezelschapsdieren bestudeerd. Honden bewijzen zich vooral als sociaal ‘glijmiddel’ en fitnesscoach. Overgewicht, bloeddruk, hoog cholesterolgehalte, stress - onze viervoeters hebben een positieve invloed op bijna alle risicofactoren voor hart en bloedsomloop. Volgens studies verlengt de beste vriend van de mens het leven in feite. En zeker niet alleen omdat het meesters in beweging brengt. Omdat de band met dieren vooral positieve, soms zelfs therapeutische effecten heeft.

De therapeuten van Klaus K., 59, worden niet alleen gekenmerkt door scherpe klauwen, maar ook door koppigheid. Dit blijkt bijvoorbeeld wanneer een van de twee "geforceerde ontspanning" voorschrijft, zoals hij het noemt. Dan springt ze zelfverzekerd op zijn borst, en de lange, sterke man met het witte haar wordt heel zacht. "Ik moet naar beneden glijden in de stoel zodat ze comfortabel zit", zegt hij. Hij kijkt lange tijd toe terwijl de kat geniet, comfortabel kwispelend met zijn staartpunt. "Dan ben ik helemaal in het moment", zegt Klaus. Alle woede wordt vergeten, ook zijn ziekte.

Dierlijke hulp in het leven

Het is ruim zeven jaar geleden dat Klaus op instorten stond. In zijn baan als huistechnicus had hij een zwaar halfjaar achter de rug, in de weekenden reed hij 's nachts een taxi. Alles werd hem te veel. Onbeantwoorde brieven stapelden zich op in het appartement. In het hoofd - alleen mist. "Als een slippende koppeling", beschrijft hij. De diagnose: ernstige depressie. Revalidatie, een psychiatrische kliniek, psychotherapie en medicatie volgden.
Na de clinic kwam Klaus weer in contact met een kattenliefhebbende vriend.

Hij liet het idee een half jaar rijpen - daarna wendde hij zich tot de Frankfurt Cat Aid Association. "Ik weet niet of ik er nog zou zijn zonder mijn twee meisjes", zegt hij vandaag. De twee meisjes zijn Lilly, de kleine, knuffelige tijgerkat, en haar zus Sissy, de mooie, eigenzinnige schildpad. Klaus is ze allebei veel verschuldigd. Dat hij bijvoorbeeld de renovatie van zijn appartement heeft aangepakt. Twee kattenoppas die af en toe voor Lilly en Sissy zorgen, waren naar hem toe gekomen: wilde hij echt dat zijn meisjes zo leefden? Samen scheurden ze het vuile behang van de muur. Klaus: "De muren, dat is het witste wit dat ik kon krijgen."

Hij blijft gedragstherapie doen, houdt zijn stemming bij, schrijft op wat hij aanpakt en wat er nog overblijft. "Het vordert", zegt hij. Zelfs als werkstress en zorgen over de toekomst ervoor zorgen dat de koppeling weer slipt. Zijn meisjes veroorzaken ook af en toe crises. Soms wordt het gevoel overweldigend hoe belangrijk dieren voor hem zijn. "Dan slaat de angst voor verlies toe", geeft Klaus toe.

Dierentherapeuten

Hij weet dat hij eigenlijk meer moet uitgaan, contact met mensen moet zoeken. Hij wil op de hoogte blijven. Klaus is enthousiast over de gunstige effecten van zijn katten. Lilly en Sissy zijn geen echte professionals. Maar er zijn er ook onder dierentherapeuten. Bij zogenaamde dierondersteunde interventies worden niet alleen speciaal getrainde honden en paarden gebruikt, maar ook koeien, lama's en zelfs kippen. Het spectrum varieert van ontspannend, gezellig contact tot complexe therapieconcepten.

"De successen kunnen indrukwekkend zijn", is de ervaring van Dr. Andreas Sobottka. Toen de Keulse psychiater jaren geleden een studie begon naar dier-ondersteunde therapie bij depressieve mensen, was hij een van de pioniers op dit gebied. "Patiënten moeten kleine uitdagingen het hoofd bieden", zegt Sobottka. Bijvoorbeeld de hond voor het eerst meenemen in een lift.

Ze bedachten manieren om de angst van het dier weg te nemen - en kwamen zo in contact met hun eigen angsten. Maar de dieren kunnen ook spiegels worden. "Ze nemen de gevoelens van de patiënt in zich op", zegt Sobottka. Het interpreteren van de reacties van de honden maakte deel uit van de therapie.

Wat dieren doen in therapie

Hulp voor lichaam en geest

Het resultaat verraste zelfs Sobottka. Het effect was enorm, vooral bij mensen die psychisch trauma hadden opgelopen. Een patiënt beschreef de ervaring als volgt: ik had een muur gebouwd die me beschermde. Maar erachter zat isolatie, eenzaamheid en angst. Ineens was de hond bij mij achter de muur.

"De dieren slagen erin de emotionele afweer te ondermijnen", zegt Sobottka. Enerzijds is het een groot genoegen. Maar er is ook veel pijn aan te voelen. Dier-ondersteunde interacties vereisen daarom een ​​ervaren therapeut. Dan kan het dier helpen muren af ​​te breken - voor gevoelens die opgesloten zitten, maar ook voor andere mensen. Maar vierbenige therapeuten worden niet alleen ingezet als de psyche lijdt. Soms kunnen ze lichaam en geest tegelijkertijd helpen.

Wanneer Luisa D. haar rondjes op Mattz doet, dringt de warmte van het dier door haar verkrampte spieren en maakt de beweging haar losser. "Het is de enige therapie die echt leuk is", zegt Luisa lachend. Bij haar geboorte kreeg ze te weinig zuurstof. Een gevolg is ernstige spasticiteit, waardoor de 16-jarige afhankelijk is van een rolstoel.

Maar ook al wil haar lichaam vaak niet zoals zij zijn: ze lacht veel, gaat naar de negende klas van een inclusieschool, waar ook 'voetgangers' naartoe gaan, zoals ze zegt. Ze wil volgend jaar afstuderen van de middelbare school. Het zou een droom zijn om ooit als actrice uit te proberen. Er zijn immers ook rollen voor mensen met een beperking.

Soulvolle metgezellen

Mattz en haar rijinstructeur Melanie M. leerden Luise kennen via een ponycursus op de school. Bij een-op-een-lessen krijgt ze bijzonder intensieve ondersteuning. Terwijl één persoon het kalme dier leidt, stabiliseert Melanie Luisa aan de rechterkant, haar vader ondersteunt het aan de linkerkant. Daarnaast draaft de therapiepaard-leerling Turbo vandaag met hen mee. De Shetlandpony zou ooit een professional moeten worden zoals Mattz.

Na een jaar vormen de bonte Irish Cob en Luisa een goed gerepeteerd team. Als het meisje op zijn rug begint te krampen, stopt het dier onmiddellijk. 'Hij merkt dat voordat Luisa iets kan zeggen', zegt Melanie. Ze kent haar paarden heel goed en merkt dat het te zwaar voor ze wordt. "Dierenwelzijn moet ook een centrale rol spelen", benadrukt sociaal wetenschapper Ameli. Melanie volgde bij haar een cursus dierenondersteuning.

Iedereen die therapeutisch met dieren werkt, moet op een multi-professionele manier worden opgeleid. Ameli: "De focus ligt op mens en dier."

Luisa heft haar armen op en raakt de paardrijpet aan. Rechtop zitten is erg vermoeiend voor het meisje. Maar alles gaat prima. Leun weer achterover op de rug van het paard - dan is de tijd op Mattz voorbij voor vandaag. En Turbo kan laten zien hoeveel energie er in zijn ponybenen zit. Hij galoppeert opgewekt door de hal. Dierentherapeuten hebben ook een pauze nodig.