Superspreader - gevaar en kans?

Ongeveer een half jaar na de corona-uitbraak begrijpt de wetenschap steeds beter hoe het virus zich verspreidt - en welke rol zogenaamde superspreiders spelen

Het gebeurde begin maart, toen al over het nieuwe coronavirus werd gediscussieerd, maar het leven van alledag was nog vrij van beperkingen. Bijna 80 leden van de Berliner Domkantorei repeteerden samen in één zaal, vertelt koorlid Hanna Töpfer. “We zaten naast elkaar.” De zangers vroegen ook op plaatsen om volume: forte, fortissimo. "In de komende weken meldden bijna 60 deelnemers coronasymptomen of een positieve test", zegt Töpfer. Achteraf bleek dat een van de zangers in contact was geweest met een bevestigde zaak. Vermoedelijk heeft ze Sars-CoV-2 onder de zangers verspreid. Het Robert Koch Instituut (RKI) in Berlijn werkt momenteel aan de zaak.

Een keer, tientallen infecties, honderden opeenvolgende gevallen?

Wat naar alle waarschijnlijkheid ook tijdens de koorrepetitie is gebeurd, is naar voren gekomen als een van de patronen van de coronapandemie: één keer tientallen besmettingen, mogelijk honderden opeenvolgende gevallen. Onder andere de "pet meeting" in Gangelt in Noordrijn-Westfalen en de sterke bierfestivals in Beieren werden bekend in Duitsland. Internationaal is het beeld vergelijkbaar: van après-ski in Tirol tot een clubbezoek in Zuid-Korea, dat naar verluidt zo'n 200 besmettingen heeft veroorzaakt. In dit land zijn grote evenementen nog steeds verboden. Met de versoepeling op veel gebieden zou het virus echter nieuwe kansen kunnen bieden.

Experts spreken van zogenaamde superspreiders wanneer iemand bij een gelegenheid veel meer mensen besmet dan verwacht. In het Duits zou je ze superspreiders kunnen noemen. In het geval van Sars-CoV-2 wordt aangenomen dat een besmet persoon gemiddeld drie andere mensen besmet zonder tegenmaatregelen, zegt de infectioloog Bernd Salzberger van het Universitair Ziekenhuis Regensburg. Er is geen exacte limiet voor het aantal infecties dat iemand als een superspreader wordt beschouwd. Achteraf is het vaak niet meer onomstotelijk duidelijk of alle gevallen werkelijk teruggaan naar één bron.

80 procent van de verspreiding door 20 procent van de geïnfecteerden

Het fenomeen maakt in ieder geval duidelijk dat het zogenaamde reproductienummer in Sars-CoV-2 bedrieglijk kan zijn: als de R-waarde bijvoorbeeld 1 is, betekent dit dat een besmette persoon gemiddeld een andere persoon besmet. Als leek zou je je dit kunnen voorstellen als een uniforme spread. Wetenschappers gaan nu echter uit van een duidelijk ongelijke verdeling van Sars-CoV-2: dat weinig mensen veel andere mensen besmetten, terwijl de meeste besmette mensen dat niet of slechts een paar mensen doen, zo vatte viroloog Christian Drosten onlangs samen in de NDR-podcast. Afhankelijk van de schatting was 20 procent van de geïnfecteerden - of zelfs minder - goed voor 80 procent van de verspreiding.

Superspreading komt in verschillende mate ook voor bij andere ziekten. Dieren kunnen ook superspreiders zijn, zegt RKI-infectie-epidemioloog Udo Buchholz.Vooral tijdens de Sars-uitbraak van 2002/2003 lag de focus op superspreaders: op dat moment bracht een geïnfecteerde arts de ziekteverwekker uit de Zuid-Chinese provincie Guangdong, waar de ziekte al maanden circuleerde, naar een hotel in Hong Kong. Van daaruit verspreidde het virus zich met reizigers naar tal van landen.

Waarom superspreading ook een kans kan zijn

Drosten vergeleek de bestuurdersfunctie van de massadistributeurs in de NDR met een spelletje Russisch roulette: de meeste geïnfecteerden veroorzaakten zo weinig infecties dat het een tijdje niet werd opgemerkt. Op een gegeven moment komt echter de kogel in de revolver: in figuurlijke zin een superspreader waaruit explosieketens voortkomen. Drosten ziet dit soort verspreiding in de huidige pandemie als een kans om zonder vaccin de herfst en winter door te komen. Omdat je gericht kunt optreden tegen superspreading, zoals het voorbeeld van Japan heeft aangetoond.

Maar hoe komt het dat slechts enkele mensen zulke extreme virusverspreiders zijn? Dat is nog niet helemaal duidelijk. "Superspreading is waarschijnlijk een mengeling van iemands kenmerken en de situatie", zegt Salzberger. Voorwaarde is dus een besmet persoon bij wie het virus zich momenteel sterk vermenigvuldigt in de keel nabij de stembanden, die een luide stem heeft en voldoende slijm heeft om druppeltjes en aërosols te vormen. Dat laatste is een criterium waardoor oudere mensen met vrij droge slijmvliezen minder snel superspreiders worden, zegt Salzberger. Zoals Buchholz van het RKI toevoegt, zijn er ook gezonde mensen die van nature meer deeltjes uitstoten dan anderen als ze ademen en spreken.

De aanleiding, het aantal contacten en het gedrag zijn doorslaggevend

Wie echter op het zeer besmettelijke moment thuis zit - bij Corona is dit volgens de huidige kennis vaak de dag voor het begin van de symptomen - zal eerder geen massacirculatie worden. Naast een gelegenheid zijn ook het aantal contacten en het gedrag doorslaggevend: "Zingen en luid spreken zijn de beste manieren om een ​​aerosol aan te maken", zegt Salzberger. Aërosolen zijn de fijnste druppelkernen die, in tegenstelling tot grotere druppeltjes, langere tijd in de lucht kunnen zweven. Op dit moment wordt vermoed dat een groot deel van de coronabesmettingen hieraan is terug te voeren - zeker in situaties als koorrepetities en kerkdiensten, waarin deelnemers niet alleen een paar minuten samen doorbrengen.

Volgens experts kan superspreading ook gebeuren via druppeltjes, hoewel deze sneller op de grond vallen dan aërosolen, dus je moet heel dicht bij een besmet persoon komen om besmet te worden. Een voorbeeld hiervan is een bar waar gasten bestellen bij een geïnfecteerde barman. Volgens studies voor Sars-CoV-2 komen infecties over het algemeen veel vaker voor in kamers dan buitenshuis.

Kwetsbare groepen hebben slechts een lage infectiedosis nodig

Vooral bij het zingen in een koor, zoals in het geval van Berlijn, zijn factoren als constant diep inademen en uitademen gunstig, zegt RKI-expert Buchholz. Hij benadrukt dat een superspreader-evenement ook kan worden gekenmerkt door de aanwezigheid van bijzonder gevoelige groepen: "Dan heb je een lage infectieuze dosis nodig om velen te infecteren." De meeste mensen zijn waarschijnlijk vatbaar voor een nieuw opduikende ziekte zoals Sars-CoV-2 van toepassing zijn, vooral omdat er geen vaccin is. De individuele gevallen zouden epidemiologisch goed moeten worden aangepakt, zegt Buchholz. Naast de repetitie van het Berlijnse koor heeft het RKI een half dozijn soortgelijke evenementen in het vizier.

De Berlijnse koorleden moeten nu vragenlijsten invullen voor het instituut en er staat ook een antilichaamtest gepland. Deze worden beschouwd als een indicatie van een eerdere infectie. De besmette mensen hadden het hele spectrum van cursussen, zegt Hanna Töpfer: Sommigen hadden bijna helemaal niets, anderen moesten op de intensive care worden behandeld. Gelukkig is er niemand meer in de kliniek. "We zijn begonnen met online repetities."