Een nieuw virus - een nieuw probleem?

In China hebben mensen een nieuw type griepvirus opgelopen bij varkens. Worden we geconfronteerd met een tweede pandemie? Antwoorden op de belangrijkste vragen

Waar en wanneer werd de nieuwe ziekteverwekker ontdekt?

Sinds enkele jaren hebben Chinese wetenschappers 30.000 neusuitstrijkjes genomen van varkens in Chinese slachthuizen. Ze vonden in totaal 179 verschillende varkensgriepvirussen. Hoewel door de virussen veroorzaakte luchtweginfecties meestal onschadelijk zijn bij varkenshaardieren, kan een infectie problemen veroorzaken voor mensen. In 2009 was er al een Mexicaanse griep die zich verspreidde naar mensen. Op dat moment was het aantal mensen dat eraan stierf meer dan 150.000.

Onder de 179 gevonden varkensgriepvirussen was er weer een variant die ogenschijnlijk ook mensen ziek kan maken. Het draagt ​​de naam "G4 EA H1N1", afgekort G4. Het virus circuleert kennelijk sinds 2016, schrijven de onderzoekers in het vakblad PNAS. Met 338 bloedmonsters van arbeiders in varkenshouderijen konden de wetenschappers aantonen dat G4 kan worden overgedragen op mensen: ongeveer tien procent van de geteste mensen had antistoffen tegen het virus.

Wat is precies het G4-virus?

G4 is een griepvirus, een varkensgriepvirus. De meeste varkensgriepvirussen verspreiden zich niet naar mensen, ze circuleren alleen onder varkens. G4 kan daarentegen ook op mensen worden overgedragen. Dit blijkt niet alleen uit de geteste medewerkers van varkensbedrijven die antistoffen tegen G4 hebben. Bij verdere tests ontdekten de onderzoekers ook dat het virus zich kan vermenigvuldigen in menselijke cellen. Het G4-virus dringt de cellen in de luchtwegen binnen en vermenigvuldigt zich daar.

Hoe gevaarlijk is het G4-virus?

Het virus infecteert momenteel mensen, maar het lijkt hen niet merkbaar ziek te maken: de positief geteste mensen konden zich geen klachten meer herinneren. De tot dusverre besmette medewerkers waren echter meestal vrij jong en gezond. Bij voorgespannen mensen, bijvoorbeeld met een verzwakt immuunsysteem, kan het mogelijk symptomen veroorzaken. Dat zou laten zien wanneer het virus zich verspreidt. Bovendien kan het genoom van G4 veranderen, d.w.z. muteren - wat op zijn beurt gevolgen kan hebben voor de gevaarlijkheid ervan.

Kan er een pandemie zijn?

Op dit moment wijst alles erop dat het G4-virus zoönotisch is, dat wil zeggen dat het kan worden overgedragen tussen mens en dier. En volgens de onderzoekers heeft G4 alle essentiële eigenschappen om van persoon op persoon te kunnen worden overgedragen - ook al is zo'n geval nog niet waargenomen. Een pandemie, d.w.z. wereldwijde verspreiding, is theoretisch mogelijk. Maar dat wil niet zeggen dat het echt gaat gebeuren en dat het een omvang zal aannemen die vergelijkbaar is met de coronapandemie.

Omdat pandemieën op zichzelf niets ongewoons zijn en keer op keer voorkomen - merken we ze vaak niet eens op. Het feit dat de coronapandemie het leven over de hele wereld op zijn kop heeft gezet en uitgebreide beschermende maatregelen vereist, zoals afstand houden en gezichtsmasker, is voornamelijk te wijten aan de gelijktijdige verspreidingssnelheid en het gevaar van de ziekteverwekker voor mensen met eerdere ziekten.

Kan een ziekte worden behandeld met G4?

Dit is waar het grote, geruststellende verschil met het nieuwe coronavirus ligt: ​​medisch onderzoek is al goed uitgerust om griep veroorzaakt door G4 te behandelen. Enerzijds zou de ontwikkeling van vaccins gemakkelijker moeten zijn: "Eén keer per jaar wordt een seizoensgriepvaccin ontwikkeld. Dit is een uitstekende basis voor het ontwikkelen van een vaccin tegen deze variant van het griepvirus", zegt professor Peter Palese, hoofd van de kliniek voor Microbiologie aan de Icahn School of Medicine op Mount Sinai in New York. Maar zelfs bij de behandeling van griep - in tegenstelling tot het nieuwe type coronavirus - zijn er al medicijnen die op zijn minst gedeeltelijk effectief zijn.

Wat gaat er nu gebeuren?

Reageer bij verspreiding vroegtijdig om transmissieroutes snel in te dammen en een pandemie te voorkomen of in ieder geval klein te houden: ook de huidige pandemie met het nieuwe type coronavirus heeft laten zien hoe belangrijk dit is. Landen zoals Duitsland die zeer snel en uitvoerig reageerden, zijn tot dusver relatief lichtvaardig van de grond gekomen. Voorwaarde hiervoor is dat een dreigende pandemie tijdig wordt herkend. Het is daarom cruciaal dat de G4 de situatie eerst goed observeert. De Chinese onderzoekers schrijven in hun onderzoek dat de verspreiding van de G4-virussen bij varkens onder controle moet worden gehouden en dat de virusstatus van werknemers in de varkensindustrie nauwlettend in de gaten moet worden gehouden.