Corona: Waarom het sterftecijfer onduidelijk is

Veel mensen maken zich momenteel zorgen over de kwestie van het sterftecijfer door Covid-19. Het is niet gemakkelijk te beantwoorden, maar een goed gezondheidssysteem kan de kans op overlijden verkleinen

Italië: Patiënten liggen in bedden in een noodbijgebouw - als de zorg niet optimaal is, stijgt het sterftecijfer

© dpa / Luca Bruno

Mensen over de hele wereld volgen het groeiende aantal Covid-19-patiënten op de voet. Ze vragen zich vooral af hoeveel patiënten als gevolg van de infectie overlijden. De cijfers veranderen dagelijks, waardoor het moeilijk is om het overzicht bij te houden.

En bij het bekijken van de statistieken komt één vraag in het bijzonder naar voren: waarom sterft een opvallend hoog aantal patiënten in sommige landen zoals Italië of Iran, terwijl het aantal in andere landen, zoals Duitsland, beduidend lager is?

Grote verschillen van land tot land

Als je de cijfers van de Europese landen ter vergelijking bekijkt, valt de discrepantie op: de meeste coronagevallen in Europa bevinden zich in Italië met meer dan 31.500 bevestigde gevallen. (Per 18 maart 2020) In Duitsland zijn er meer dan 9.300.

Terwijl in Italië tot dusverre meer dan 2.500 patiënten zijn overleden, zijn er in Duitsland 26 - aanzienlijk minder, niet alleen in absolute termen, maar ook in verhouding tot het aantal zieken. Zwitserland en Nederland hebben ook een vergelijkbaar laag sterftecijfer.

Minder dodelijk dan Sars en Mers

Dus hoe ziet sterfte eruit, hoeveel mensen sterven aan het virus? De zogenaamde dodelijkheid beschrijft de sterfte bij ziekte. Het berekent de verhouding tussen het aantal doden en het aantal zieken. Eén ding is momenteel zeker: het nieuwe coronavirus is beduidend minder dodelijk dan zijn "verwanten", de Sars- en Mers-virussen.

Tien van de honderd besmette mensen stierven door Sars en 35 van de honderd uit Mers. Aan de andere kant worden significant meer patiënten het slachtoffer van het nieuwe coronavirus in verhouding tot het aantal zieken dan de seizoensgriep, waar één tot twee op de 1.000 patiënten omkomen.

Het bepalen van de mortaliteit van Covid-19 wordt bemoeilijkt door het feit dat een epidemie dynamisch is. Het aantal ziekten verandert voortdurend en kan sterk variëren van land tot land en in één land, zelfs regionaal. Bovendien is het risico op overlijden zeer ongelijk verdeeld over de bevolking, waarbij vooral zeer oude patiënten overlijden.

Vier factoren van onzekerheid

Vier factoren zorgen ervoor dat informatie over sterfte met veel onzekerheden omgeven is:

  1. Niet elke besmette persoon wordt ziek. Het coronavirus kan mensen besmetten zonder dat ze symptomen vertonen.
  2. Niet elke zieke wordt herkend. Vooral bij jonge en gezonde mensen is Covid-19 vaak zo mild dat ze, zonder het te beseffen, anderen besmetten zonder te zijn getest. Ze verschijnen ook niet in de statistieken. Aangezien veel licht zieke mensen niet worden geregistreerd, is de mortaliteit waarschijnlijk lager dan het aantal sterfgevallen doet vermoeden.
  3. Niet iedereen die aan Covid-19 is overleden, wordt in de statistieken opgenomen. Het is dus heel goed mogelijk dat, zeker aan het begin van de epidemie, al mensen zijn overleden aan het virus zonder vooraf getest te zijn.
  4. Veranderingen in het virus (mutaties), de hygiënische omstandigheden en de kwaliteit van de behandeling hebben allemaal invloed op het sterftecijfer.

Eén sterfgeval per 200 ziekten?

Desalniettemin proberen experts de situatie in te schatten: volgens Alexander Kekulé, viroloog aan de Universiteit van Halle-Wittenberg, sterven nu naar schatting in de orde van 0,5 procent. Dat betekent: één op de 200 zieke mensen overlijdt.

Als je specifiek naar Duitsland kijkt, is het sterftecijfer momenteel 0,2 procent, volgens de Duitse Vereniging voor Infectieziekten. Dit lage aantal is echter "bedrieglijk, het neemt alleen maar toe naarmate de verspreiding van de bevolking voortduurt".

Goede zorg verlaagt het sterftecijfer

Het goede nieuws is volgens Kekulé dat Duitsland het doorgaans hoge aantal waarschijnlijk zal kunnen verminderen omdat we een goed gezondheidssysteem hebben. Dit brengt je bij een belangrijke troef die het land de komende weken kan spelen: veel doktoren, een hoge dichtheid aan praktijken en ziekenhuizen, testcentra voor het ophelderen van infecties en veel intensive care-bedden verlagen het sterftecijfer. COVID-19-patiënten overlijden meestal aan longontsteking, kortademigheid of bloedvergiftiging - hoe beter het gezondheidssysteem is uitgerust met ventilatoren op intensive care-afdelingen, hoe meer sterfgevallen kunnen worden voorkomen.

Extra intensive care-bedden zouden moeten helpen

Duitsland is zo goed mogelijk voorbereid, zei de federale minister van Volksgezondheid. "Bovenal is het netwerk van competentiecentra en gespecialiseerde klinieken internationaal ongeëvenaard. We hebben een zeer goed waarschuwings- en meldingssysteem voor ziekten en pandemische plannen." Er zijn 28.000 intensive care-bedden en 500.000 ziekenhuisbedden in Duitsland. In Europa is dit "absolute top".

Daarnaast wordt de klinieken nu gevraagd om meer bedden om te bouwen tot intensive care-bedden. De federale overheid heeft zojuist 10.000 nieuwe ventilatoren voor klinieken besteld. Dat zou ook moeten helpen om het sterftecijfer te verminderen.

Hoe langzamer de spread, hoe goedkoper het is

De factor tijd mag ook niet worden onderschat: als een gezondheidssysteem zeer snel en onvoorbereid wordt geconfronteerd met een groot aantal patiënten, zoals in Italië, of als de autoriteiten te aarzelend reageren met tegenmaatregelen, neemt het risico op overlijden toe.

Aan de andere kant: hoe meer weken er verstrijken waarin bijvoorbeeld de ombouw naar bedden op de intensive care plaatsvindt, beschermend materiaal en medische apparatuur kan worden aangeschaft en het personeel kan worden voorbereid op de epidemie, hoe lager het sterftecijfer.