Biomarker: Alzheimer in het bloed

Professor Christian Haass doet al 30 jaar onderzoek naar de basis van therapie. Zijn nieuwste aanpak: het stimuleren van de immuuncellen in de hersenen

Experimenteren met het eigen bloed had een beangstigend resultaat: het bevatte een eiwit dat je zou verwachten bij mensen met de ziekte van Alzheimer. Alzheimer-onderzoeker Christian Haass geloofde dat hij zelf spoedig deze vorm van dementie zou ontwikkelen, die geheugen, oriëntatie en uiteindelijk onafhankelijkheid vernietigt. En dat op 32-jarige leeftijd. "Ik vreesde voor mezelf het ergste", zegt de moleculair bioloog, terugdenkend aan zijn ontdekking in 1992.

Een paar dagen later stelde het volgende resultaat hem echter gerust. Het vermeende Alzheimer-merk beta-amyloïde werd ook gevonden in het bloed van zijn collega's. Haass had een paar weken later het echte aha-moment in de donkere kamer. "Ik wist meteen dat dit het hele gebied zou veranderen. En mijn toekomst als onderzoeker is voorlopig zeker."

Waarom vormt amyloïde bèta klonten in de hersenen?

Wat hij zag, liet slechts één conclusie toe: bèta-amyloïde is een normaal eiwit bij gezonde mensen en wordt in veel weefsels geproduceerd. Dit maakte de weg vrij voor onderzoek naar menselijke celculturen. De basis om erachter te komen waarom bèta-amyloïde klontjes vormt in de hersenen - de vermoedelijke oorzaak van de ziekte van Alzheimer. Haass verviel in een voorheen onbekende euforie. 'Het moet als cocaïne zijn. Je raakt verslaafd.' Hij en zijn collega's werkten dag en nacht koortsachtig. "Dat was een beetje gevaarlijk", herinnert Haass zich. Hij sliep nauwelijks, wist niet veel meer over Boston dan naar het laboratorium en terug te lopen.

Rampzalig verlies: hersencellen gaan verloren bij de ziekte van Alzheimer. Onderzoekers en bedrijven zoeken naar manieren om dit proces te stoppen. Het eerste dat u moet doen, is het afsterven van zenuwcellen in de hippocampus. Dit gebied is belangrijk voor het geheugen. Vergeetachtigheid is daarom de voorbode van deze dementie. Uiteindelijk zijn de hersenen met ongeveer een vijfde gekrompen.

© W & B / Astrid Zacharias

Zijn dochter werd geboren op de dag dat het gerenommeerde tijdschrift Nature de resultaten publiceerde voor publicatie. Een paar uur later was hij terug in het laboratorium. "Ik zou die fout nooit meer maken. Daar heb ik nog steeds een hekel aan", zegt Haass, die in een jaar tijd drie keer in Nature publiceerde.

Het immuunsysteem zou moeten helpen

"Ik doe iets goed of helemaal niet." Dit is het levensmotto van Haass, die zichzelf omschrijft als een "nerd". Het Engelse woord staat vaak voor zeer slimme mensen die hun speciale interesses buitensporig cultiveren en sociale contacten volledig verwaarlozen. Weirdo's die bijna al hun tijd achter de computer doorbrengen - of in het onderzoekslaboratorium. Haass is ook een vogelnerd. Als baby kroop hij al achter de dieren aan. Zijn ouders vertelden hem later dat hij alleen leerde lopen om hen sneller te kunnen volgen. Tegenwoordig gaat de 59-jarige bijna elke zaterdag en zondag naar een meer in Opper-Beieren om vogels te kijken. "Dat geeft me veel plezier. Er valt altijd wel iets nieuws te ontdekken."

Sinds 2014 is hij woordvoerder op de locatie in München van het Duitse Centrum voor Neurodegeneratieve Ziekten. "Ik ben dolgelukkig dat ik het instituut hier heb. Alles is aanwezig - van biofysica tot patiënten." Bijna zijn hele team doet al jaren onderzoek naar een nieuwe aanpak om de ziekte van Alzheimer te stoppen. Het immuunsysteem wordt verondersteld te worden geactiveerd om bèta-amyloïde klonten in de hersenen effectief te bestrijden.

Een lang voorspel

Het destructieve proces begint vele jaren vóór de ziekte

Beta-amyloïde knobbeltjes Touwvezels Zenuwceldood Eerste symptomen Dementie 0 10 20e 30e Tijd in jaren verandering

terug

Beta-amyloïde knobbeltjes

Het lichaamseigen eiwit bèta-amyloïde vormt klontjes. Het begint meestal op middelbare leeftijd.

Touwvezels

Het klonteren zorgt voor een tweede verandering: het eiwit Tau vormt vezels in zenuwcellen.

Zenuwceldood

Als er te veel tau-vezels zijn opgehoopt, komt het aan Dood van de zenuwcellen die zijn aangetast.

Eerste symptomen

Het falen van cellen leidt tot a uitgesproken vergeetachtigheid als eerste symptoom.

Dementie

Het gaat om dementie. Ten slotte zijn er velen getroffen volledig afhankelijk van hulp van buitenaf.

© W & B / Astrid Zacharias

Verhit debat

Haass herinnert zich nog goed het vakcongres waarop hij de eerste resultaten presenteerde. De immunologiedeskundige van Alzheimer snauwde tegen hem: 'Christian, uw onderzoek is giftig voor de jonge luisteraars in deze kamer.' Haass was sprakeloos. Toen worstelde hij. Er brak een verhit debat uit. Hij had de leer tegengesproken dat immuunreacties in de hersenen van Alzheimerpatiënten altijd slecht zijn - en dat toekomstige medicijnen deze daarom moeten onderdrukken.

De "Brain Prize" bezorgde Haass de wind in de rug. In mei 2018 ontving hij 's werelds belangrijkste prijs voor neurowetenschapper. "De prijs had niet op een betere dag kunnen komen. Destijds waren mijn zenuwen behoorlijk uitgeput. Het publieke ongenoegen over het naar verluidt mislukte onderzoek naar amyloïden en de ergste persoonlijke vijandigheid in een prominente wekelijkse krant maakten me kwaad." Voor hem betekent de prijs een bevestiging dat hij op de goede weg is.

Aanval Alzheimer-eiwitten: Een antilichaam tegen bèta-amyloïde klonten toonde afgelopen herfst een klein positief effect op proefpersonen. In de VS controleert de autoriteit de goedkeuring.

© W & B / Astrid Zacharias

Eerste medicijnen tegen bèta-amyloïde? Testresultaten spreken zichzelf tegen

Maar tot nu toe heeft geen enkel actief ingrediënt het verhoopte succes gebracht. "De amyloïde hypothese is begraven", zei neurowetenschapper Dr. George Perry van de Universiteit van Texas in San Antonio (VS) gaf in 2016 commentaar op een mislukte studie. Haass vindt dit volslagen onzin. "Iedereen die zoiets beweert, negeert alle genetische bevindingen. Maar de feiten kunnen niet zomaar onder de tafel geveegd worden." Met andere woorden: genetische varianten die de klontering van bèta-amyloïde bevorderen, leiden al heel vroeg tot de ziekte van Alzheimer. En varianten die de productie met 20 procent verminderen, beschermen tegen deze dementie.

Komt het eerste medicijn tegen bèta-amyloïde dan toch snel beschikbaar? Binnenkort start een goedkeuringsproces in de VS. Maar de huidige testresultaten zijn tegenstrijdig, net als de reacties van de fabrikant: in maart 2019 brak hij twee onderzoeken af ​​met in totaal ruim 3.200 deelnemers omdat de therapie de behandelde personen niet hielp.

Invloed immuuncellen: een bedrijf in de VS heeft onlangs een nieuw actief principe op vrijwilligers getest: immuuncellen in de hersenen zouden geactiveerd moeten worden om bèta-amyloïde klonten af ​​te breken.

© W & B / Astrid Zacharias

Tot op de dag van vandaag verlichten kruiden alleen de symptomen

Haass is verontwaardigd: "De proefpersonen hoorden van de pers over de stopzetting van het onderzoek. Dit is niet hoe de patiënten moeten worden behandeld." Ze hebben sinds de beëindiging geen actieve testingrediënten ontvangen. Haass: "Dit is gek! De bedrijven doen net alsof de patiënten van hen zijn. Maar zonder proefpersonen zullen we dat nooit worden
Breng medicijn op de markt. "

Het bedrijf keerde in oktober om. Een andere analyse had aangetoond: in de hoogste dosis verbetert het medicijn zeker het vermogen om zelfstandig met het dagelijks leven om te gaan. Alleen in een van de twee onderzoeken. Haass heeft zelf veel verrassende wendingen meegemaakt. Bijvoorbeeld de euforie rond de millenniumwisseling toen vaccinatie met bèta-amyloïde voor het eerst succes liet zien in dierproeven. "Destijds dachten alle experts dat de medicijnen nu naar de patiënten zouden komen. En wij Alzheimer-onderzoekers kunnen naar huis." Maar toen kwamen de vele mislukkingen. Tot op heden zijn er alleen kruiden die de symptomen verlichten - geheugenverlies vertragen.

Haass houdt zelf niet van het woord mislukking. "We hebben bij elke test iets nieuws geleerd." Het besef is echter beangstigend: de ziekte zal zich waarschijnlijk minstens 20 jaar vóór de eerste symptomen ontwikkelen. Dit maakt de behandeling buitengewoon moeilijk. En verklaart ook waarom eerdere onderzoeken niet succesvol zijn geweest. Pas nu is de tijd rijp voor zinvolle drugstests. Biomarkers die de hersenen in het bloed afgeven, helpen nu bepalen of een actief ingrediënt een effect heeft in het lichaam.

Zo laat een lopend onderzoek met een bloedbiomarker zien dat een stof tegen bèta-amyloïde de dood van zenuwcellen vertraagt. Haass hoopt dat hij binnenkort kan testen of immuuncellen in de hersenen van Alzheimerpatiënten geactiveerd kunnen worden. "Als dat werkt, zou een levenslange droom voor mij uitkomen."

Dementie